SS FRANCE

Compagnie Générale Transatlantique
Transat - French Line


Longueur : ± 210.83 Mètres
Largeur : ± 23.08 Mètres
Tonnage : 23666 Tonnes
Vitesse : ± 25 Noeuds
Construction : Février 1909
Lancement : 10 Septembre 1910
Voyage inaugural : 20 Avril 1912
Fin de service : Septembre 1932
Raison : Démolit en 1935
Passagers de 1ère classe : ??? |
Passagers de 2ème classe : ??? | 2020 en tout
Passagers de 3ème classe : ??? |
Membres d'équipage : 500


Mis en chantier sous le nom de La Picardie, aux chantiers de Penhoët de Saint-Nazaire, il est rebaptisé France avant son lancement. En dix ans, il est le 4ème paquebot mis en service par la Compagnie Générale Transatlantique sur la ligne Le Havre - New York, après La Lorraine, La Savoie et La Provence.

C'est le deuxième navire à porter le nom de France au sein de la compagnie. À l’époque, il est le plus grand paquebot français, ses dimensions ayant été dictées par celles des bassins du Havre, et le seul paquebot français à 4 cheminées. Le France n’a jamais officiellement concouru pour le record de vitesse sur l’Atlantique Nord, le fameux Ruban bleu. C'est un choix de Jules Charles-Roux, qui décide peu après son arrivée à la tête de la Compagnie Générale Transatlantique en 1904, de cesser la course à la vitesse sur l'Atlantique en raison de son coût prohibitif mais de concurrencer les autres compagnies de navigation en misant sur le luxe et l'espace offerts aux passagers. La puissance de ses machines en faisait néanmoins le troisième paquebot le plus rapide sur l’Atlantique Nord, après les célèbres Lusitania et Mauretania de la compagnie britannique Cunard Line.

Le luxe et le style de ses aménagements lui valent le surnom de « Versailles des Mers », « Versailles de l’Atlantique » ou « Château de l’Atlantique », suivant les sources, avec son grand escalier copié sur celui de l'Hôtel de Mazarin, siège de la Bibliothèque Nationale de France, son somptueux salon Louis XIV avec une copie du portrait de Sa Majesté fait par Hyacinthe Rigaud, sa décoration « Grand Siècle », son salon mauresque décoré de mosaïques et d'une fontaine de marbre.

Le paquebot présente aussi quelques innovations technologiques avec une turbine à triple détente qui entraine les quatre hélices, et un ascenseur reliant les différents ponts, une première sur un paquebot français.

Le France quitte Le Havre pour son voyage inaugural le 20 avril 1912, soit 5 jours après le naufrage du Titanic. De fait, les canots de sauvetage du France ont, dès sa mise en service, une capacité suffisante pour accueillir tous les passagers et les membres d’équipage. D'ailleurs la Transat faisait discrètement savoir qu'il était le premier paquebot au monde proposant plus de places de canots de sauvetage que de passagers, sans même avoir fait de modifications au cours du chantier. Le paquebot effectuera presque toute sa carrière sur la ligne Le Havre - New York, d’abord en compagnie de La Provence, La Savoie et La Lorraine, puis, après-guerre, en compagnie des paquebots Paris et Île-de-France.

Le 4 Août 1914 et bien que la guerre ait été déclarée la veille, la Compagnie Générale Transatlantique prend le risque de faire partir le France pour New York avec 2400 passagers à bord, principalement des citoyens américains fuyant le conflit à venir.

Le paquebot est ensuite, dans les semaines suivantes, converti en croiseur auxiliaire et rebaptisé France IV mais est rapidement transformé et utilisé comme transport de troupes. En Mars 1915, il embarque 4000 soldats de la 156ème division pour les Dardanelles qui y débarquent le 4 Mai.

Fin 1915, il est converti en navire-hôpital, avec une capacité de 2 500 lits. Il servira en Méditerranée, rapatriant des blessés du front d'Orient vers le port de Toulon. En Avril 1918, il est retransformé en transport de troupes avec une capacité de 5 000 hommes puis utilisé pour convoyer le corps expéditionnaire américain, et ce jusqu’en Mars 1919. En 1918, une explosion dans la salle des machines fait 9 victimes.

Il reprend son service régulier sous le nom de France en Août 1919. Le luxe du paquebot séduit. Il se dit même que, durant les années 1920, certains clients s’arrachèrent les cabines les plus luxueuses aux enchères et des officiers louaient leur propre cabine. La formule à la carte fait mouche auprès de la clientèle américaine qui se délecte des vins de Loire et de la haute gastronomie Parisienne.

Le France va aussi dans cette période, et comme les autres paquebots transatlantiques, transporter des émigrants, principalement d'Europe centrale, vers les États-Unis. Ces émigrants ne sont plus aussi pauvres que ceux d'avant-guerre et intéressent donc les compagnies maritimes. Le France est capable de les transporter dans des conditions acceptables, proposant ainsi des cabines de 4 à 6 lits avec sanitaires indépendants et propose aussi pour cette classe économique, des fumoirs, bars et bibliothèques.

En 1923, le paquebot est transformé à la chauffe au mazout. À partir de 1927, il effectue régulièrement des croisières en Europe.

Désarmé au Havre en septembre 1932, il est vendu pour démolition à Dunkerque en novembre 1934 et quitte Le Havre le 15 avril 1935 pour Dunkerque pour y être démoli, soit moins d’un mois avant l’arrivée inaugurale de Normandie.