L'AGE D'OR DES
GRANDS PAQUEBOTS

...qui nous font rêver
depuis quatre générations

Robert WALL

Elsevier - 1978

ISBN-10 : 2800302542

ISBN-13 : 978-2800302546

Issu d'une déjà longue tradition maritime et fruit de plusieurs siècles de recherches, le vapeur Great Western inaugure dès 1838 la première ligne transatlantique. Son inventeur, Isambard BRUNEL, ouvre ainsi la voie aux plus folles extravagances auxquelles l'homme se soit livré sur mer.

Conçu à l'origine pour assurer un trafic régulier toute-classe, le transatlantique achemine encore, à la fin du siècle dernier, près de vingt millions d'immigrants vers les Amériques. Mais, bientôt, il devient le bien quasi réservé de la "haute société" - les ténors du monde des affaires, du spectacle et de la politique. C'est que les grandes compagnies qui se disputent le Ruban Bleu ont décidé de faire de chaque navire qui bat leur pavillon l'ambassadeur prestigieux de son pays.

Ce livre nous invite à monter à bord des plus célèbres paquebots, ceux qui évoquent "l'âge d'or de l'abondance," ceux, aussi, qui incarnent grandeur et décadence d'une civilisation ébranlée par deux guerres et de nombreux bouleversements. II nous fait revivre un des sommets de la glorieuse aventure de la mer : près d'un siècle et demi de prouesses techniques et d'exubérance dans tous les arts.

Le drame n'est pas absent de cet étonnant récit de mer. Des noms, déjà lointains, inspirent toujours une émotion profonde : Titanic, Lusitania, Andrea Doria. D'autres, qui nous touchent de plus près, les Normandie et lle-de-France, continuent de soulever les passions mal apaisées. Quant au France, il symbolise - pour combien de temps encore? - la lente agonie du transatlantique.

Les nombreuses illustrations de cet ouvrage nous font revivre chaque événement de cette belle époque, ressuscitent l'atmosphère qui régnait à bord de ces gigantesques palaces flottants et, surtout, reconstituent les décors fabuleux des différents ponts, cabines, suites, fumoirs, salons, bars, piscines, etc... pour le plaisir des yeux.

Aujourd'hui le grand paquebot est mort, tué par l'avion, tandis que renaît l'intérêt, la curiosité nostalgique envers le luxe et les plaisirs que ce géant des mers inspire et qui semblent à jamais éteints. Le grand paquebot a cessé de naviguer : il est entré dans la légende.